• Van dromer tot ondernemer

Van dromer tot ondernemer

Als jonge ondernemer is Patrick Geelen uit Maastricht bezig met het opzetten van zijn onderneming ‘Back On Track Adventures’. In 2011 heeft de toenmalig 23-jarige enthousiaste student zijn diploma behaald in het functiegericht toerisme als manager voor recreatie-ondernemingen. Nu is hij hard bezig om zijn dromen waar te maken door zijn eigen outdoor-onderneming op te starten.

"Maak werk van je droom!”

Hoe zou u kort uw eigen onderneming beschrijven?
“De klanten gaan, met behulp van workshops en zowel inspannende als ontspannende activiteiten, ervarend leren hoe het leven in de regio Zuid-Limburg en de Ardennen was. Daarbij staat het authentieke outdoor gevoel centraal. Even weg uit de hectische samenleving en genieten in en met de natuur. Gedacht moet worden aan back to basic activiteiten zoals je eigen kampvuur maken, zorgen voor je eigen eten, boogschieten op ouderwetse manier, overnachten in tenten, et cetera. Daarnaast wil ik de klanten een stukje leren over de cultuur in de regio.”

Waarom bent u een eigen onderneming begonnen?
“Al zó lang heb ik de droom om een eigen onderneming te starten, maar ik heb eigenlijk geen idee waar deze droom vandaan komt. Vooral de interesse van de outdoorbranche heb ik van een vreemde, want niemand thuis deelt dit met mij. Na mijn afstuderen zat ik zonder werk en dit was ook zeer moeilijk te krijgen. Op een baan in de horeca of op een andere ongeschoolde baan zat ik niet te wachten. Op een gegeven moment heb ik gesproken met iemand bij wie ik al tien jaar in de outdoor werk, maar dan op hobby basis. Hij zei tegen mij dat ik heel veel ervaring heb in het werkveld en dat mijn opleiding er perfect bij paste. Ook dat zowel de werkzaamheden als het klantcontact in mij zit. Deze elementen gepaard met het feit dat ik er altijd over praatte om misschien wel ooit iets voor mezelf te beginnen brachten hem tot de volgende uitspraak: “Misschien is het nu wel de tijd voor je om op te staan en voor jezelf te beginnen. Er zijn vele outdoor-ondernemingen om je heen, maar jij kan dit veel anders brengen én  veel beter”. Deze woorden van hem blijven mij altijd bij. Vanaf toen ben ik er eigenlijk over gaan nadenken en had ik zoiets van hij heeft wel gelijk en ik heb toch geen werk, maar wel de tijd om iets op te zetten dus nu ga ik het doen ook. Mijn motto is dan ook: “Maak werk van je droom”.”

‘Niemand in de omgeving geeft het authentieke outdoor gevoel mee zoals ik dat doe.’

Is het moeilijk om in deze tijd een eigen onderneming te starten?
“Zo gezegd, zo gedaan. Het letterlijk opzetten van een onderneming is in principe niet zo lastig. Je gaat naar de Kamer van Koophandel, schrijft je in en klaar. Dat was eigenlijk makkelijker dan verwacht. Maar vervolgens moet je alles goed op papier zien te krijgen om een financiering rond te kunnen krijgen, en dát is juist heel lastig. Alle informatie zit wel in je hoofd, maar ik vind het heel lastig om alles te verwoorden en dus op papier te krijgen. Vooral het onderbouwen van visies en bestaande bewijslast zoeken waarom jij vindt dat dit plan werkt en de onderneming een succes wordt, is enorm moeilijk. Je moet alles zo goed kunnen onderbouwen, waarom jouw onderneming het gaat redden et cetera. Je ondernemingsplan is hierbij echt heel erg van belang, want met dat plan moet je de twijfels van de investeerder wegnemen en zorgen dat hij weinig tot geen risico’s ziet. Maar om nu te zeggen “Het is moeilijk om in deze crisistijd een eigen onderneming op te zetten”, daar ben ik het niet mee eens. Het verkrijgen van vreemd vermogen is zoals ik al zei enigszins lastig, maar daar blijft het dan ook wel bij. In mijn opinie kan het naleven van je dromen ook klein beginnen met weinig investeringen en gedurende de jaren uitgroeien tot dat ene doel waar je van droomt. Maar die eerste investering moet er wel zijn.”

Heeft u bij het opstarten van uw onderneming problemen met derden ondervonden?
“Tot nu toe heb ik geen conflicten gehad met derden zoals de gemeente, maar dat komt omdat ik daar nog niet echt mee te maken heb gehad. In de toekomst, wanneer ik mijn bedrijf wil uitbreiden, zal ik wel veel te maken krijgen met bevoorbeeld de gemeente, natuurmonumenten, de provincie, de omwonenden en verenigingen, maar daar voorzie ik eigenlijk geen problemen mee. Als je een goed plan maakt, dan houd je namelijk al rekening met de voorwaarden die door derden al eerder zijn gesteld om problemen te voorkomen” 

Hoe bent u bij de naam en het logo gekomen?
“Het logo is eigenlijk aangepast aan de naam. Ik heb eerst de naam ontwikkeld. Eigenlijk was de slogan er nog eerder dan de naam. De slogan “The Authentic Outdoor Experience” is het gevoel welke ik wil overdragen. Vervolgens heb ik hier een naam bij bedacht. Back on track: mensen uit de drukke samenleving weghalen om terug in de tijd te stappen en proeven hoe vreedzaam het vroeger was. Het is soms ook letterlijk ‘back on track’ in het geval van orientatietochten met kaart en kompas. Daarnaast heeft de naam voor mij ook een persoonlijke betekenis door psychische problemen en lichamelijke klachten die ik in het verleden heb gehad, maar het gaat nu weer goed. Dus ook hier ‘back on track’, ik heb nu alles weer op de  rit. Al deze dingen pasten in ‘Back on Track’. De klanten doen vaak voor hun nieuwe activiteiten wat als een avontuur wordt ervaren. Hieruit volgde ‘Back On Track Adventures’. Een goede naam bedenken is achteraf gezien een van de moeilijkste dingen geweest. Het moet, gepaard met de slogan, namelijk meteen uitstralen wat ik doe. Daar is onwijs veel tijd in gaan zitten. Vervolgens is hierbij een logo ontworpen. In het logo staat groot de naam. Dit hoeft niet, maar ik vind dit wel belangrijk om snel duidelijkheid en eenheid te creëren. Daarbij staat in het logo de omgeving waarin ik werk centraal. Zuid-Limburg en de Ardennen: Het heuvellandschap met bossen, gras. Tevens moet het logo ‘outdoor’ uitstralen. Om dit te creëren is er onder andere gebruik gemaakt van de kleuren die in de regionale natuur terug te vinden zijn. Het logo is vervolgens weer heel belangrijk geweest om de huisstijl te creëren. Het lettertype, de kleuren, eigenlijk alles van de uitstraling komt terug in de onderneming. De huisstijl zorgt uiteindelijk voor eenheid in mijn onderneming wat betreft website, flyers, visitekaartjes en kleding. De klanten zien overal dezelfde stijl terug wat zorgt voor herkenning.”

Zijn er specifieke dingen die u tijdens de opleiding aan de NHTV te Breda heeft geleerd?
“De opleiding die ik aan de NHTV in Breda heb gevolgd, heeft me veel nuttige informatie opgeleverd voor het opzetten van mijn eigen onderneming. Het belangrijkste is eigenlijk wel dat je de klant een beleving moet laten ondergaan en hun verwachtingen moet overtreffen. Vooral de eerste projecten die ik heb moeten maken, gingen over beleving. Hierin heb ik bijvoorbeeld geleerd dat je de zintuigen van de klanten moet prikkelen. Vanaf het moment dat zij aankomen, moet je ze onderdompelen in de beleving. Dit pas ik dan ook toe binnen mijn eigen onderneming. Ik laat de klanten echt beleven hoe het leven vroeger was. Dit doe ik onder andere door de klanten eerst mee te nemen op jacht, voor het werk moet er immers worden gezorgd voor het eten. De klanten beginnen hun activiteit met traditioneel handboogschieten. Hierbij wordt er geschoten met traditionele houten flatbows met houten pijlen die echte veren hebben met als doelen 3D dieren. Het lijkt dan net of je een echt beest afschiet. De jacht is voorbij en men gaat aan het werk. De klanten hebben de mogelijkheid om zich te verkleden met attributen om zich nog meer een blokbreker te voelen om vervolgens een mergelgroeve binnen te gaan. Ikzelf ben uiteraard ook verkleed als een blokbreker.  In de groeve spelen zintuigen als gevoel, gehoor, zicht en reuk een belangrijke rol. De klanten leggen een avontuurlijke speurtocht af tot diep de groeve onder de grond met enkel kaarslicht als lichtbron, zonder gids.  Onderweg komen ze enkele obstakels en opdrachten tegen welke zij samen moeten overbruggen en volbrengen. Het vasthouden van het kaarsje zorgt ervoor dat het kaarsvet op de hand druipt, iets waar veel mensen in positieve zin later nog over verteld. Op donkere stukken moeten zij alles op gehoor en gevoel doen, maar deze zintuigen worden wel versterkt omdat het zicht vrijwel helemaal wegvalt. Onderweg komen ze ook nog langs een blokbrekermuseum waar ik uitleg hoe vroeger de mergel werd gewonnen. Tijdens de hele tocht kunnen de klanten ervaren hoe het leven onder de grond als blokbreker was. Als de tocht is afgelopen staat er een stoofpotje klaar. Het stoofpotje is een traditioneel streekgerecht. Het verhaal is dan dat dit is gemaakt van de dieren die tijdens de jacht zijn geschoten. Alles bij elkaar is het zeker een ervaring wat ze bij blijft. Hierbij hebben mijn klanten niet alleen een leuke activiteit gedaan, maar hebben ze ook kunnen proeven hoe het leven vroeger was waarbij ze ook nog iets hebben geleerd. Dat mijn klanten deze beleving kunnen ervaren, vind ik echt een fantastisch gevoel en er is eigenlijk niemand anders in de omgeving die het authentieke outdoor gevoel meegeeft op de manier waarop ik dat doe.”

 ‘Of ik nog tips heb voor startende ondernemers? Die ik heb wel ja!’

Okee, maar kunt u ook iets vertellen over tactiek of strategie die u heeft geleerd?
“Om weer even terug te komen op de dingen wat ik heb geleerd op het NHTV, is ook hoe je iets planmatig moet aanpakken. Voor een project ga je dus eerst een plan van aanpak maken, daarna de planning hiervan en dan ga je deze punten uitwerken tot een project of verslag. Het voordeel van mijn opleiding in vergelijking met andere hoge scholen is in mijn ogen dat het wel theoretisch is, maar dat het ook een praktische opleiding is omdat je heel dicht in het werkveld staat. De projecten waren vaak voor bestaande ondernemers waar je eerst een bezoek aan ging brengen. Zo kon je overal (soms letterlijk) in de keuken kijken hoe het er nou daadwerkelijk aan toe gaat.”

Zijn er volgens u specifieke karaktereigenschappen die iemand in zich moet hebben als hij een eigen onderneming wil starten?
“Vertrouwen en geloof in jezelf vind ik zelf heel belangrijk. Dan kun je ook makkelijker jezelf blijven en de doelen nastreven die je gesteld had toen je aan het hele avontuur begon. Persoonlijke kenmerken die hierbij horen zijn in mijn ogen doorzettingsvermogen en een bepaalde mate van eigenwijsheid. Maar verder zijn er zoveel kenmerken waar je rekening moet houden. Denk bijvoorbeeld aan creativiteit, flexibiliteit, innovativiteit en inlevingsvermogen. Maar of er echt specifieke karakterkenmerken zijn die bij een ondernemer horen weet ik niet. Ik denk dat iedereen met wil en inzet een ondernemer kan zijn en daarbij doet ieder dat op zijn eigen manier met de karaktereigenschappen die sterk zijn ontwikkeld omdat die hem het verst zullen brengen.”

Hoe ziet u uzelf en uw bedrijf over vijf jaar?
“Dit kan echt alle kanten op. In ieder geval dat mijn bedrijf heel veel gegroeid is. Op het moment komen er zoveel nieuwe dingen op mijn pad. Ook eventuele samenwerkingen met andere ondernemers, omdat zij ook heel veel potentie in mij en mijn bedrijf zien. Ik zou het dus eigenlijk niet weten.”

Heeft u nog enkele tips voor andere startende ondernemers?
“Die heb ik wel ja! Voor de ondernemers die willen starten kan ik op de eerste plaats zeggen dat ze goed naar hun omgeving moeten luisteren. Hierbij is je eigenwijsheid belangrijk om te filteren wat bruikbaar is en wat niet. Als je alleen maar meegaat in alle twijfels van anderen, al zijn het mensen die heel belangrijk voor je zijn, dan zal je nooit je droom verwezenlijken. Het is misschien niet heel sociaal, maar soms dus simpelweg egoïstisch zijn en risico’s durven nemen. Ten tweede is netwerken erg belangrijk. Dit  krijg je veel te horen tijdens je opleiding, maar dan doe je er nog niet zo veel mee. Totdat je start als ondernemer, dan merk je dat je die connecties echt hard nodig hebben. Als laatste wil ik als tip geven dat je best veel mag willen en hoge doelen voor jezelf mag stellen, als je maar duidelijk voor jezelf hebt waarmee je wil beginnen en of dat realistisch is. Maak het jezelf in het begin niet te moeilijk. Je kunt beter dat wat je doet heel goed doen en daarna uitbreiden.”